西雅茨龙:白垩纪北美洲的超级杀手

霸王龙及其所在的家族是白垩纪末期北美洲的顶级杀手,但是在它们崛起之前,有一种

美国可以说遍地是恐龙化石,犹他州是发现恐龙化石最多的地方之一。林赛·扎诺在犹他州埃默里县的一个山坡上发现了化石,之后由古生物学家彼得·马科维奇领导的挖掘团队在2008至2010年间对化石点进行了挖掘,最终得到了一具并不完整的大型食肉恐龙的化石。

埃默里县发现的化石收藏在芝加哥的菲尔德自然历史博物馆之中,化石编号FMNH 2716,这具化石包括有:五枚背椎骨,八枚尾椎骨,部分额骨、坐骨和腓骨,还有掌骨等。化石经过修复之后便被研究,有关这些化石的最初报道发布于2012年,第二年的2013年,古生物学家命名了这种恐龙,它的名字叫西雅茨龙。

图注:领导研究林赛·赞诺的正在向小朋友们介绍西雅茨龙的化石,图片来自网络

西雅茨龙的属名“Siats”,其来自于化石发现地印第安人尤特部落传说中的食人妖怪。西雅茨龙的模式种名为(Siats meekerorum),模式种名则是为了纪念已故的地质学家约翰·考德威尔·米克尔(John Caldwell Meeker),而他的遗孀和女儿都作为志愿者参加了这项研究。

西雅茨龙是北美洲发现的最大的食肉恐之一,它能够长多大呢?根据古生物学家2013年的估计,其体长可达11.9米,身高近3米,体重约4吨。由于神经弓与背椎骨中心没有完全骨化,显示其可能并非成熟个体,所以有观点认为西雅茨龙成年之后的长度可达12.8米,臀高3.5米,体重超过8吨,不过这个估计目前存疑。

西雅茨龙脑袋巨大,在它的嘴中长有两排锋利如同匕首的牙齿,能够给猎物造成重创。尽管没有发现头部的化石,西雅茨龙的眼睛上可能有脊状突起,就像两个小角一样。西雅茨龙的脖子结实,后面是粗壮的身体,再后面是长而灵活的尾巴。

西雅茨龙的前肢有力,手指上有长而弯曲的爪子,能够进行捕猎。与长着大爪子的前肢相比,西雅茨龙的后肢非常健壮,它正是以后肢行走和奔跑的。西雅茨龙的运动能力较强,能够追捕它的猎物。

在穆森图希特层中,不仅发现了西雅茨龙,还有许多其他的恐龙,包括有:属于甲龙类的活堡龙(Animantarx)、雪松龙(Cedarpelta)和重怪龙(Peloroplites),属于鸟脚类的原赖氏龙(Eolambia),属于蜥脚类的阿比杜斯龙(Abydosaurus),属于兽脚类的恐爪龙(Deinonychus)、凶兆龙(Moros)。除了恐龙,该地层中还发现了鳄类、麟龙类、海龟和哺乳动物等等。

西雅茨龙毫无疑问是其生存年代最大的掠食者,也是当时北美洲最大的食肉恐龙,它之所以能够长这么大,很可能是专门以蜥脚类恐龙为食,比如已经发现了阿比杜斯龙,体长超过18米。拥有巨大体型和尖牙利爪的西雅茨龙完全有能力杀死阿比杜斯龙,也能杀死更小的恐龙。

在西雅茨龙被发现之初,古生物学家认为其属于大盗龙类,而大盗龙类属于暴龙超科,所以西雅茨龙与著名的霸王龙有亲戚关系。最新的研究则认为西雅茨龙属于异特龙超科之下鲨齿龙类的新猎龙科(Neovenatoridae),也就是异特龙的亲戚。如此看来,异特龙大家族不仅在晚侏罗世称霸陆地,到了晚白垩世初期,它们依然是顶级掠食者,压制着暴龙类,证明了异特龙家族最后的鼎盛。

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